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Publicado: 30/9/10 este artículo

por James S. Hirsch

Mi hijo quiere un cachorro. Cada vez que ve uno, gravita hacia él y lo acaricia detrás de las orejas y debajo del cuello. El afecto y el amor instantáneos, entre un gentil niño de nueve años y un canino agradecido, es conmovedor. Nunca he tenido un perro y no puedo decir que alguna vez quise tener uno. Mi esposa es aún más indiferente a todo lo que tenga cuatro patas. Pero Garrett y su hermana mayor, Amanda, han estado presionando mucho para tener un cachorro, y ahora estamos considerando seriamente la posibilidad de adoptar una cachorrita de color crema.

Se dice que los cockapoos son hipoalergénicos. Pero la verdadera pregunta es: ¿puede un cockapoo ayudar con la hipoglucemia? Tanto Garrett como yo tenemos diabetes tipo 1 y, si bien puede parecer absurdo a primera vista, el tema de los perros que detectan un nivel bajo de azúcar en la sangre ha llamado mucho la atención. Las nuevas tecnologías, por supuesto, están haciendo precisamente eso, pero no se puede abrazar a un monitor de glucosa continuo.

Mark Ruefenacht cree que los perros pueden olfatear la hipoglucemia. Ruefenacht tiene diabetes tipo 1 y hace algunos años estaba entrenando perros para ciegos cuando estaba de viaje en Nueva York. Viajaba con un perro de entrenamiento y, según Ruefenacht, su nivel de azúcar en la sangre bajó después de quedarse dormido. El perro se dio cuenta y lo empujó frenéticamente hasta que despertó. El animal lo salvó, y Ruefenacht creía que a otros perros también se les podía enseñar a detectar niveles bajos de azúcar en la sangre, por lo que fundó Dogs4Diabetics en Concord, California, en 2004. El lema: "Nuestros perros salvan vidas".

Quería aprender más sobre la organización e inicialmente leí el sitio web y varios artículos adjuntos y también vi una promoción en video. Ruefenacht utiliza labradores negros y amarillos que no se gradúan de la escuela de perros guía; por ejemplo, se niegan a caminar bajo la lluvia o subirse a una escalera mecánica. Los artículos y el video citaron a varios clientes diabéticos que afirmaron que los perros los habían alertado de sus niveles bajos.

Exactamente cómo los perros detectaron niveles bajos de azúcar en la sangre fue bastante incompleto. Los perros tienen sentidos olfativos superiores, lo que les permite oler cosas que los humanos no pueden. Según las noticias, Ruefenacht cree que los pacientes con hipoglucemia emiten algún químico o compuesto que los perros pueden oler pero que los humanos no pueden, es “indetectable”, según el director del programa de la organización. Ni siquiera sabemos qué es este químico.

Varias noticias describieron cómo los perros estaban realmente preparados para detectar niveles bajos: los entrenadores alinearon varios cubos y de alguna manera replicaron este olor hipoglucémico en uno de ellos. A los perros se les enseñó que ese era el olor al que debían responder, y se les indicó que mordieran una bolsa de tela negra que colgaba de su cuello. (Ladrar o acariciar no funcionaría como una alerta de nivel bajo de azúcar en la sangre, porque eso es lo que hacen los perros normalmente).

Me pareció un poco extraño. No dudo de la inteligencia de ningún perro, pero si los humanos no saben cuál es el químico hipoglucemiante y no pueden verlo ni olerlo, ¿cómo pueden los humanos replicarlo para entrenar perros? Le envié un correo electrónico a Ruefenacht y le pregunté si podía entrevistarlo. También le pregunté si podía hablar con algunos de sus clientes. Respondió un día después y dijo que estaría feliz de hablar conmigo y los nombres de los clientes. Me preguntó si prefería entrevistarlo por teléfono o por correo electrónico. Respondí que el correo electrónico estaba bien y le envié una lista de preguntas, incluida una sobre cómo se puede recrear algo que los humanos no pueden detectar. También pregunté cuántos clientes habían devuelto a sus perros cuando no detectaron una baja.

Ruefenacht no respondió. Después de aproximadamente una semana, envié otro correo electrónico reiterando mis preguntas, pero no hubo suerte. Tal vez haya una buena razón, pero mientras escribo esto, han pasado más de tres semanas, así que asumo que no tendré respuestas a mis preguntas.

La Asociación Estadounidense de Diabetes no ha tomado una posición sobre los perros de asistencia para la diabetes, pero un funcionario le dijo al Sacramento Bee : "La ciencia aún no ha demostrado que los perros estén reaccionando a un cambio en la química del cuerpo".

Pero hay evidencia de que los perros están reaccionando a algo. Hace dos años, investigadores de Belfast, Irlanda del Norte, publicaron los resultados de un estudio para determinar si los perros domésticos no entrenados podían detectar hipoglucemia en sus cuidadores humanos. El estudio incluyó a 212 dueños de perros con diabetes tipo 1, y 138 (64,2 por ciento) indicaron que su perro había mostrado una reacción conductual a al menos uno de sus episodios de hipoglucemia, con un 31,9 por ciento de los perros reaccionando a 11 o más eventos. Para alertar a sus dueños, los perros ladraban, lamían o acariciaban, saltaban sobre ellos o los miraban fijamente. Algunas de las reacciones de los perros (temblor, huir, incluso hiperventilación) sugerían miedo. Los investigadores concluyeron que "las reacciones de comportamiento a los episodios de hipoglucemia… comúnmente ocurren en perros no entrenados". Pero no sabían qué “mecanismos” se utilizaron para “realizar esta hazaña”.

La liberación de una sustancia química desconocida es posible, pero también es concebible que los síntomas hipoglucémicos evidentes, como temblores o sudoración, desencadenen una respuesta en un perro. Sé poco sobre estos animales, pero he escuchado a muchas personas hablar sobre su profunda conexión emocional con su canino. Si es cierto, ¿por qué la mascota no estaría en sintonía con el bienestar emocional y físico de su amado dueño? Cualquiera que sea la ciencia detrás de Dogs4Diabetics, los testimonios proporcionados por los clientes parecían legítimos.

Las razones médicas no deberían ser una razón principal para tener un perro, y no lo fueron en nuestro caso. Le conseguimos a Garrett su cachorro, y ahora somos los orgullosos dueños de una esponjosa cacatúa de cuatro meses. La llamamos Kelsey, y en su primer día juntos, Garrett corrió con Kelsey en el patio trasero, la paseó, la alimentó, la bañó, la cepilló y, en general, la cubrió de amor. Estoy seguro de que llegará a conocer bien a Garrett, y si nos alerta cuando el nivel de azúcar en la sangre de Garrett se desplome, la nominaremos para el Perro del Año. Pero si ella duerme durante la depresión de Garrett, bueno, la amaremos de todos modos.

* *

Uno de mis eslóganes favoritos: “Hasta que no haya una cura, está Camp Joslin”.

Camp Joslin, que se encuentra en Massachusetts y atiende a niños con diabetes, ha estado en el negocio durante casi 70 años y, al igual que la Clínica Joslin en Boston, ha sido uno de los nombres más sagrados en diabetes.

Camp Joslin anunció recientemente que se vendió al Centro Barton, que administra un campamento para niñas diabéticas cerca de Camp Joslin. La compra se financió en gran parte a través de una subvención de 1,5 millones de dólares de Leona and Harry Helmsley Charitable Trust.

No estoy preocupado por el futuro de Camp Joslin. El Barton Center ha estado operando Camp Joslin durante los últimos dos años, y Helmsley Trust ha estado donando generosamente a todo tipo de proyectos de investigación para la diabetes tipo 1. Confío en que solo financiaría la consolidación de este campamento si beneficia a los campistas.

Lo que me molesta es el plan para eliminar el nombre, "Camp Joslin". Habrá una transición de un año y se le dará un nuevo nombre. Una portavoz del Barton Center dijo que no tenía la intención de cambiar el nombre, pero los abogados creían que el uso continuado de Camp Joslin “podría crear posibles problemas legales”.

¿De qué tienen miedo, de que el Dr. Elliott P. Joslin se levantará de la tumba y demandará a Barton por borrar su nombre? El nombre "Camp Joslin" significa mucho para los miles de niños, incluido Garrett, que han tenido la suerte de ir allí durante décadas. El verano pasado, conocimos a una familia de Carolina del Norte que envió a su hijo allí solo por su nombre y reputación.

Sería bueno mantener el nombre y el eslogan. Hasta que no haya una cura, debería haber un "Campamento Joslin".

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Video: can untrained dogs detect diabetes