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Tierra Publicado por EarthSky Voices y 14 de enero de 2021 Los megalodones son los tiburones depredadores más grandes jamás descubiertos. Imagen vía Shutterstock.com.

Hecho famoso por el éxito de taquilla de 2018 "The Meg", el tiburón depredador más grande jamás descubierto, el megalodón, es un misterio. Sabemos que vivió hace entre 15 y 3,6 millones de años y alcanzó al menos 45 pies (14 metros) de largo, más del doble del tamaño de un gran tiburón blanco adulto. Pero aprender más sobre el tiburón gigante requiere un poco de trabajo de detective.

Debido a su esqueleto cartilaginoso blando, solo unas pocas partes del cuerpo del tiburón están mineralizadas y conservadas, incluidos los dientes, el cráneo y la columna vertebral. Esto significa que el registro fósil es muy pobre para este animal. Como era de esperar, los dientes de 7 pulgadas (17 cm) del depredador han recibido mucha atención por parte de los investigadores. Pero en un estudio recientemente publicado, el profesor Kenshu Shimada de la Universidad DePaul y sus colegas buscaron pistas en otros lugares.

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Al examinar la columna vertebral del ahora extinto megalodón, el equipo descubrió que dio a luz a bebés vivos de 6,5 pies (2 metros) de largo, más grandes que un humano adulto promedio. Exactamente cómo los bebés crecieron tanto probablemente se debió al canibalismo, comiéndose a sus hermanos no nacidos en el útero.

Secretos en la columna vertebral

Al igual que los humanos, los tiburones tienen una columna formada por muchos componentes llamados vértebras, que crecen a medida que el animal envejece. Los investigadores midieron la vértebra de un megalodón de la época del Mioceno, que duró entre 5 y 23 millones de años.

Al compararlo con los grandes tiburones blancos modernos, el equipo estimó que el megalodón del que procedía medía alrededor de 30 pies (9 metros) de largo cuando estaba vivo, pero no se detuvieron ahí. Los tiburones depositan anillos de tejido duro en sus vértebras cada año y, como el tronco de un árbol, pueden usarse para estimar la edad.

Para contar estos anillos dentro, los científicos habrían tenido que cortar el fósil, dañándolo para siempre. La solución fue utilizar un escaneo detallado de rayos X para estudiar las estructuras internas, sin causar ningún daño al invaluable espécimen, revelando que este tiburón murió cuando tenía 46 años.

Los bebés Megalodon crecieron más grandes que los humanos adultos al comerse a sus hermanos en el útero. Imagen vía DePaul University/ Kenshu Shimada/ The Conversation .

Mirando hacia abajo a través de las capas, el equipo pudo ver cuán grande era esta vértebra cuando nació el tiburón. Sorprendentemente, la estimación del tamaño en el primer anillo de crecimiento implica que el tiburón tenía dos metros (más de 6 pies) cuando nació, lo que significa que era más grande que un humano adulto promedio al nacer.

Algunos tiburones ponen huevos, mientras que otros dan a luz crías vivas. Sin embargo, en la mayoría de los tiburones, los huevos eclosionan dentro de la madre, donde las crías se alimentan de la yema de huevo y los fluidos que ella secreta hasta que nacen completamente formados.

La enorme estimación del tamaño al nacer de este megalodón en particular proporciona una fuerte evidencia de que esta especie tenía el mismo modo reproductivo, con una gran inversión en una menor cantidad de crías enormes. El oscuro secreto del megalodón es que para alcanzar este tamaño en el útero, las crías en desarrollo deben haber estado comiendo mucho.

Comiendo a sus hermanos

Es muy probable, argumenta este nuevo estudio, que el crecimiento de los bebés fue impulsado por el canibalismo de sus hermanos no nacidos, una siniestra cinta transportadora de bocadillos ricos en proteínas para cachorros hambrientos.

Se desconoce exactamente cuántos embriones de megalodón se produjeron. En los tiburones peregrinos de hoy, se crean millones de huevos y se envían para ser fertilizados. Los embriones que nacen comienzan a comerse los huevos circundantes y, en algunos casos, como el tiburón toro, también comen otros embriones. Los tiburones pueden tener una o más crías en cada uno de sus dos úteros, por lo que es probable que nacieran al menos dos megalodones a la vez.

Este sombrío mecanismo de supervivencia no es único. Todos los tiburones vivos del orden lamniforme, un grupo que incluye al gran tiburón blanco, al marrajo y al tiburón zorro, utilizan esta estrategia, que existe desde hace al menos 70 millones de años.

Este estudio también estima de forma conservadora la esperanza de vida de la especie entre 88 y 100 años, utilizando los datos de su columna vertebral y los patrones de crecimiento bien establecidos de los dientes. Esto está en línea con las edades estimadas para los grandes tiburones blanco y ballena, solo por debajo del récord de los tiburones de Groenlandia de 500 años, conocidos por vivir en el carril lento de los fríos mares del norte.

Parece que el comienzo de la vida de un megalodón fue una historia de dos mitades. Fueron protegidos por una madre maravillosa que sacrificó tiempo y energía a sus cachorros, mientras causaban estragos en el útero.

Tom Fletcher, Investigador Honorario en Paleobiología, Universidad de Leicester

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

En pocas palabras: un nuevo estudio dice que los enormes bebés del tiburón megalodón gigante extinto se comieron a sus hermanos en el útero.

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Los miembros de la comunidad EarthSky, incluidos científicos, así como escritores de ciencia y naturaleza de todo el mundo, opinan sobre lo que es importante para ellos.

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¿Encontraron un megalodón bebé?

Los investigadores hicieron el inquietante descubrimiento cuando tomaron una radiografía de la vértebra de un megalodón fosilizado y descubrieron que debía medir unos dos metros (6,5 pies) de largo cuando nació.

¿Siguen vivos los megalodones?

Sabemos que el megalodón se había extinguido a finales del Plioceno (hace 2,6 millones de años), cuando el planeta entró en una fase de enfriamiento global. No se sabe con precisión cuándo murió el último megalodón, pero nueva evidencia sugiere que fue hace al menos 3,6 millones de años.

¿Qué tan grande era un megalodón recién nacido?

Las medidas tomadas de los fósiles muestran que incluso al nacer, estos tiburones podrían haber medido ya seis pies y medio de largo, posiblemente como resultado del canibalismo en el útero que todavía es característico de algunos tiburones modernos. Teniendo en cuenta el peso de los megalodones adultos, probablemente no sea sorprendente que también nazcan grandes.

¿Es un gran tiburón blanco un megalodón bebé?

Un tiburón blanco bebé mide 5 pies de largo en el momento de su nacimiento. El cachorro crecerá hasta convertirse en un depredador ápice, pero antes de alcanzar su tamaño completo, tendrá que evitar a los depredadores más grandes. Lamentablemente, la supervivencia de los tiburones blancos bebés es muy baja y la mayoría de ellos no alcanzan la madurez.

Video: baby megalodon